décembre 19, 2018

La fusée russe Soyouz reprend son vol

Le 11 octobre, lorsqu'une fusée russe Soyouz a subi un contretemps, la question de savoir si la Station spatiale internationale pourrait être maintenue jusqu'à ce que le problème soit découvert et résolu soit posée. L’échec du lancement a envoyé l’astronaute de la NASA Nick Hague et le cosmonaute russe Alexey Ovchinin à une manœuvre dangereuse d’abandon balistique à très haut G.

Certains pensaient à l'époque que la station spatiale devrait être entièrement abandonnée ou que l'équipage actuel devrait attendre jusqu'à ce qu'un ou les deux engins spatiaux commerciaux en développement soient disponibles l'année prochaine. Heureusement, les Russes ont rapidement trouvé la cause de l’avortement et, avec un correctif, ils seront prêts à se lancer avec un nouvel équipage au début du mois de décembre.

Selon Space.com , un capteur s'est déformé lors de l'assemblage du lanceur Soyouz. En conséquence, l'un des boosters à enfiler heurte le boost principal pendant la séparation, ce qui déclenche un abandon automatique. Les Russes ont assuré que des mesures avaient été prises pour éviter que l’installation défectueuse ne se reproduise.

Jusqu'à présent, deux roquettes Soyouz non préparées ont été lancées sans incident. Le troisième Soyouz a décollé avec succès à 13 h 14 HNE vendredi, transportant un cargo Progress vers l'ISS.

La résolution rapide de l'accident de Soyouz contraste avec l'expérience de la NASA. L'agence spatiale américaine a mis deux ans et sept mois à reprendre son vol après le désastre de Challenger survenu fin janvier 1986. Deux ans et cinq mois se sont écoulés avant que la flotte de navettes spatiales ne reprenne l'avion après la désintégration du Columbia dans le ciel au-dessus du Texas. en janvier 2003.

La NASA est convaincue que les Russes savent ce qu’ils font en reprenant leur vol assez rapidement. L’Agence spatiale russe a connu des problèmes de contrôle de la qualité, un trou ayant été découvert dans le Soyouz actuellement amarré à l’ISS. La fusée Proton a subi de nombreux échecs et des échecs partiels au cours de la dernière décennie,  selon un article paru dans Space News .

Bien qu'ils ne soient pas susceptibles d'exprimer des inquiétudes, les responsables de la NASA et des autres partenaires de l'ISS doivent être inquiets à propos de la performance du Soyouz à l'avenir. D'une part, la fusée russe est l'une des plus anciennes et, jusqu'à récemment, l'un des lanceurs les plus fiables en opération. Par contre, rien ne garantit que les Russes ont réglé le problème du contrôle de la qualité de leurs véhicules spatiaux.

Néanmoins, si tout se passe bien, dans un an, le monde aura deux autres moyens de déplacer les gens vers et depuis l'orbite terrestre basse sous la forme de SpaceX Dragon et de Boeing Starliner. La défaillance d'un engin spatial ne fermera pas l'accès à la Station spatiale internationale. L’échec du lancement de Soyouz et les catastrophes susmentionnées à Challenger et à Columbia ont prouvé qu’il était sage de disposer de plus d’un vaisseau spatial pour piloter des astronautes.

Plus d’un vaisseau spatial, étant donné que les deux modèles américains seront exploités commercialement, donneront lieu à une concurrence sur le marché libre, chose encore jamais vue en vol spatial habité. L'ancien modèle de ligne spatiale gérée par le gouvernement sous la forme d'une flotte de navettes spatiales a été relégué au rang de cendres de l'histoire. Deux engins spatiaux se feront concurrence sur la base du prix et de la qualité. Le Dragon, le Starliner et d’autres véhicules que certains suivront ouvriront plus que jamais la haute frontière de l’espace.

La création d'une industrie commerciale de vols spatiaux habités est un exemple de rare sagesse bipartite de la part du président George W. Bush et du président Barack Obama . Après le désastre de la Colombie, Bush a lancé le processus de vol spatial commercial vers l'ISS, d'abord avec des cargos, puis avec des véhicules avec équipage. Le président Barack Obama a rejeté cette idée, se heurtant à la résistance du Congrès américain parce que sa décision a été accompagnée par la décision très impopulaire d'annuler le programme d'exploration spatiale de la Constellation.

L'avènement de vols spatiaux moins coûteux se traduira également par un développement plus commercial de l'orbite terrestre basse. Avec les encouragements de la NASA, des sociétés telles que Bigelow et Nanoracks envisagent de construire des stations spatiales commerciales. Au fur et à mesure que l'agence spatiale se dirigera vers la Lune et Mars, l'orbite terrestre basse deviendra rapidement le lieu de l'activité économique. L'ère de l'espace commercial aura réellement commencé.

Mark Whittington est l'auteur d'études sur l'exploration spatiale « Pourquoi est-il si difficile de retourner sur la Lune?  ainsi que « La Lune, Mars et au-delà ».

 

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